Le cacao peut améliorer le flux sanguin vers le cerveau chez les personnes âgées

Les affirmations dans les journaux d’aujourd’hui selon lesquelles la consommation de cacao pourrait «conjurer la maladie d’Alzheimer» (The Times) ou «prévenir la démence» (Daily Express) sont difficiles à avaler.

Ils sont basés sur une petite étude qui a trouvé une association entre la consommation de cacao, l’amélioration du flux sanguin vers le cerveau et une «reprise» de la mémoire. Mais l’étude n’a pas impliqué de patients atteints de la maladie d’Alzheimer ou d’autres types de démence et est incapable de soutenir des affirmations selon lesquelles le cacao peut empêcher l’une ou l’autre de ces maladies.

Dans l’étude, on a dit aux personnes âgées de boire deux tasses de cacao chaque jour pendant 30 jours. Environ la moitié buvait du cacao riche en composé appelé flavanol, tandis que la moitié buvait du cacao sans beaucoup de flavanol.

Les chercheurs ont examiné le flux sanguin vers le cerveau dans les deux groupes de personnes âgées. Ils ont été surpris de ne trouver aucune différence significative dans les résultats pour les deux groupes. Les individus des deux groupes qui avaient une diminution de la circulation sanguine en réponse à l’activité cérébrale au début de l’étude ont constaté une amélioration du flux sanguin après la période d’étude. Mais la consommation de cacao riche en flavanols en elle-même n’a eu aucun effet.

Les chercheurs concluent que le cacao améliore le flux sanguin vers le cerveau, mais l’absence d’un groupe témoin dans lequel les participants ne buvaient pas de cacao signifie que nous ne pouvons pas supposer que la consommation de cacao a causé les améliorations observées

Cette étude soulève la possibilité qu’il y a quelque chose dans le cacao – pas nécessairement le flavanol – qui peut améliorer le flux sanguin dans le cerveau. Sur la base de cette étude, il n’est pas possible de prédire si cette possibilité conduira à un traitement préventif efficace contre la démence ou le déclin cognitif.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de la Harvard Medical School et a été financée par l’Institut national américain sur le vieillissement et l’Institut national du cœur, du poumon et du sang.

L’étude a été publiée dans la revue Neurology.

La qualité des reportages des médias britanniques sur l’étude était mitigée. Certaines organisations, telles que la BBC, Daily Mirror et le Daily Telegraph, se sont attachées aux faits: le cacao pourrait améliorer certaines fonctions cérébrales. Mais l’Express, le Times et le Daily Mail – au moins dans leurs manchettes – ont exagéré les résultats pour laisser entendre qu’un moyen de prévenir la démence a été découvert, ce qui n’est clairement pas le cas.

Cependant, le Daily Mail compense pour cela par:

reflétant fidèlement les résultats de l’étude

signaler l’absence d’effet significatif en examinant les résultats entre les deux groupes randomisés, et

soulignant que des recherches supplémentaires sont nécessaires pour prouver le lien entre le cacao, le flux sanguin et la fonction cognitive.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une analyse observationnelle des données recueillies au cours d’un essai contrôlé randomisé conçu pour examiner la relation entre la consommation de cacao, le flux sanguin vers le cerveau et l’activité cérébrale.

Le cacao testé dans cette étude était riche en un antioxydant appelé flavanol, qui a déjà été montré pour avoir des avantages en termes de fonction cognitive ainsi que certaines mesures vasculaires.

Le cerveau a besoin d’un apport continu d’oxygène et de sucre, qui est délivré par le sang, afin de fonctionner correctement. Il a été démontré que le flux sanguin vers le cerveau varie avec les variations de l’activité cérébrale, augmentant à mesure que les besoins énergétiques du cerveau augmentent. Cette relation étroite entre l’activité cérébrale et l’apport sanguin a été appelée «couplage neurovasculaire» (NVC).

Les auteurs rapportent que NVC avec facultés affaiblies a été associée à plusieurs maladies, telles que la démence vasculaire.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont recruté 60 personnes âgées de plus de 65 ans présentant diverses affections vasculaires (hypertension artérielle, traitement par médicaments pour hypertension artérielle ou diabète de type 2 bien contrôlé).

Les personnes qui ont eu un accident vasculaire cérébral, une crise cardiaque ou une douleur thoracique au cours des six mois précédents ont été exclues de l’étude, tout comme les personnes souffrant d’hypertension artérielle incontrôlée et de démence.

Les participants ont été randomisés dans l’un des deux groupes. Le premier groupe a bu deux tasses de cacao riche en flavanols chaque jour pendant 30 jours. Le deuxième groupe a bu deux tasses de cacao pauvre en flavanols chaque jour. Tous les participants à l’étude ont été invités à ne pas manger de chocolat pendant l’étude et à éviter la caféine les jours où les mesures d’étude du fonctionnement mental et vasculaire étaient prises.

Plusieurs tests ont été réalisés au début de l’étude, un jour dans la consommation de cacao et après 30 jours de consommation de cacao. Ces tests ont évalué la fonction vasculaire, l’apport sanguin au cerveau et la fonction cognitive.

À l’origine, les chercheurs ont comparé les résultats entre les participants buvant du cacao riche en flavanols et ceux qui buvaient du cacao pauvre en flavanols. Il s’agissait d’analyser si la consommation de cacao riche en flavanols avait un effet sur le couplage neurovasculaire.

Une analyse de données secondaires a ignoré les groupes randomisés et a examiné les changements dans les résultats vasculaires et cognitifs dans l’ensemble du groupe. Les chercheurs ont également mené une analyse de sous-groupe portant sur les changements dans ces résultats chez les participants atteints de NVC intacte et ceux atteints de NVC altérée au début de l’étude.

Ces analyses étaient observationnelles et ne peuvent nous parler que d’associations entre le cacao et le fonctionnement vasculaire ou cognitif. Ils ne peuvent pas prouver que la consommation de cacao provoque l’une des différences observées.

Quels ont été les résultats de base?

Parmi les 60 participants à l’étude, environ 90% avaient une pression artérielle bien contrôlée, la moitié avait un diabète de type 2 et les trois quarts étaient en surpoids ou obèses.

Près d’un tiers des participants présentaient une altération du couplage neurovasculaire au début de l’étude. Ces participants se sont avérés avoir des scores significativement plus mauvais sur certains des tests de la fonction cognitive au début de l’étude (base de référence), par rapport aux participants atteints de NVC intacte.

En examinant l’effet du cacao sur la CNV, les chercheurs ont constaté que les changements dans le débit sanguin et la pression artérielle n’étaient pas significativement différents entre les personnes buvant du cacao riche en flavanols et celles qui ne le sont pas. Lors de la mise en commun des résultats entre tous les participants, les chercheurs n’ont trouvé aucun changement significatif de la NVC au fil du temps.

Lors de l’évaluation de l’association entre la consommation de cacao et la NVC, les chercheurs ont constaté qu’une proportion significativement plus élevée de NVC au départ avait augmenté la NVC lors du suivi comparé aux personnes ayant une NVC intacte au départ (89% contre 36%).

Parmi les personnes ayant une NVC altérée, la consommation de cacao était associée à une augmentation de 10,6% sur 24 heures et de 8,3% après 30 jours. Aucun changement significatif n’a été observé chez les participants présentant une NVC intacte au début de l’étude.

Un modèle similaire de changements a été observé lorsque les chercheurs ont évalué la performance dans l’un des tests de la fonction cognitive. Les changements dans les résultats des tests dépendaient du statut NVC au départ, les participants présentant une NVC intacte ne présentant aucun changement dans les performances du test au cours de l’étude, tandis que ceux atteints de NVC altérée au départ présentaient des performances significativement améliorées après 30 jours. La performance entre les deux groupes était également très différente.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que le couplage neurovasculaire pourrait être modifié, et que la consommation de cacao était associée à des améliorations dans cette relation entre les personnes atteintes de NVC avec facultés affaiblies.

Conclusion

Cette étude suggère que la consommation de cacao peut être associée à la manière dont le flux sanguin et la fonction cérébrale interagissent chez les personnes âgées souffrant de troubles vasculaires.

Une limitation majeure de cette étude est la méthode d’analyse. Alors que les essais contrôlés randomisés sont considérés comme la meilleure méthode pour déterminer l’effet d’un traitement ou d’une intervention (dans ce cas, la consommation de cacao riche en flavanols) sur un résultat de santé (couplage neurovasculaire), cette force dépend de la capacité à analyser les résultats dans l’intervention par rapport au groupe témoin. Dans cette étude, l’analyse du groupe d’intervention par rapport au groupe témoin n’a révélé aucune différence significative dans la NVC.

Après cette découverte, les chercheurs ont effectué d’autres analyses en considérant tous les participants ensemble. Cette analyse n’a pas eu l’avantage de la randomisation, ce qui signifie que nous ne pouvons pas déterminer si la consommation de cacao était, en fait, responsable des changements dans la NVC.

Les chercheurs suggèrent plusieurs raisons pour l’absence de différence significative entre l’effet du cacao riche en flavanols et celui de flavanol sur la NVC. Tout d’abord, ils suggèrent que ce n’est peut-être pas le flavanol, mais un autre composant du cacao qui est responsable des changements observés dans la NVC dans les deux groupes randomisés. Alternativement, ils suggèrent que la NVC est extrêmement sensible aux flavanols, et que les faibles concentrations observées dans le groupe cacaoté pauvre en flavanols étaient suffisantes pour provoquer une amélioration de la NVC. Les chercheurs n’ont pas pris en compte les changements diététiques qui ont été faits au cours de ce mois pour absorber les calories du cacao, et n’ont pas enregistré la quantité de chocolat ou de cacao consommée par les participants.

Un groupe de contrôle approprié, ne consommant ni cacao ni boissons contenant du flavanol, serait nécessaire pour tester ces diverses hypothèses.